Crédito ou débito? Há 25 anos, a F-1 tinha sua maior falha – 11/04/2022

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Essa é da série “Efemérides Ninguém Lembra (E Nem Se Importa)”. Mas desde que ele completou 25 anos, decidi dizer isso.

(Sim, eu conheço o Ferrari venceu em MelbourneO que Leclerc se torna o favorito ao títuloO que Verstappen se encolhe de raiva após segunda aposentadoria em três corridas e que o Mercedes continua sua provação transformar um carro mal nascido em algo não competitivo. Mas você também sabe, o GP da Austrália realizado na madrugada de domingo é notícia velha e, cá entre nós, a corrida não foi só isso.)

Então, vamos voltar no tempo.

Vivemos o ano de graça em 1997, Damon Hill havia conquistado o título na temporada anterior e mesmo assim foi demitido pela Williams. Sem ninguém muito interessante aparecendo para contratá-lo, ele acabou assinando com os pequenos Arrows, onde levaria o campeão número 1. Ele assumiria um dos carros pilotados em 1996 pelo brasileiro Ricardo Rosset, de São Paulo.

Vice-campeão da F-3000 em 1995, Rosset fez uma primeira temporada apagada na F-1 para a equipe, que desde 1991 estava inscrita na Copa do Mundo com o nome de Footwork – nome de seu principal patrocinador, um empresa de logística de propriedade de japoneses. milionário Wataru.ohashi; comprado pelo escocês Tom Walkinshaw em 1996, recuperou seu nome original em 1997 e foi renomeado TWR Arrows. De volta a Rosset, o seu melhor resultado foi o oitavo na Hungria e a sua melhor posição na grelha 17º em Portugal.

O piloto não ficou no Arrows em 1997 e se viu sem equipe pouco mais de um mês antes do início do campeonato. Foi quando Lola e MasterCard entraram em sua vida.

Fundada em 1958 por Eric Broadley, a Lola tinha uma excelente reputação no automobilismo internacional como construtora de chassis e carros de corrida variados. Com sede em Huntingdon, Inglaterra, empregava 110 pessoas e seu centro de tecnologia foi inaugurado em 1991 na presença do primeiro-ministro britânico John Major. A lista de sucessos de seu carro era enorme, com vitórias na IndyCar, F-3000s japoneses (F-Nippon), Can-Ams, aparições em Le Mans e tudo mais. Era um sinal de respeito.

MasterCard, como dizem, dispensa apresentações. “Há coisas que o dinheiro não pode comprar. Para todo o resto, há um MasterCard.” Lembrar? Em 1997, posicionou-se como “uma empresa de meios de pagamento com uma das marcas mais reconhecidas do mundo”, possui uma carteira de 370 milhões de cartões de crédito aceitos em 13 milhões de estabelecimentos em todo o mundo e, em 1995, 500 bilhões de dólares .

Uau. Lola e MasterCard decidiram unir forças para formar uma equipe de Fórmula 1.

O brasileiro Ricardo Rosset e o italiano Vincenzo Sospiri na apresentação de Lola - Press release/Lola - Press release/Lola

O brasileiro Ricardo Rosset e o italiano Vincenzo Sospiri na apresentação de Lola

Imagem: Publicidade/Lola

“Com um conceito de marketing pioneiro, a MasterCard coloca, pela primeira vez, os consumidores – os portadores do cartão – como parceiros e parceiros no patrocínio de uma equipe”, diz o comunicado distribuído aos jornalistas brasileiros durante a apresentação do projeto.

A ideia era criar um cartão chamado F1 Club vinculado ao MasterCard Lola F1 Racing Team, e com as anuidades pagas pelos seus usuários, financiar a equipe. O plano previa, para o primeiro ano, 100 mil associados que poderiam se inscrever em três categorias em troca de “benefícios e prêmios”. Entre eles, kit com camiseta e broche do time, descontos na assinatura de revistas especializadas em automobilismo, “acesso ao site dos pilotos, com quem podem conversar pela internet”, jaquetas, relógios, chaveiros, “acesso a festas exclusivas de ‘sports bar’ para assistir às corridas”, ingressos para os paddocks do GP e até jantares privados com a dupla de escaladores para dirigir seus carros.

Uau novamente. Não poderia dar errado, poderia? Muito dinheiro de patrocínio, um design comercial infalível apoiado pelos milhões de potenciais usuários de um cartão de crédito personalizado, uma fábrica como a Lola para fabricar o chassi, olha… que incrível! Rosset foi convidado para ser um dos pilotos. O outro seria o italiano Vincenzo Sospiri, campeão do F-3000 em 1995 e piloto de testes da Benetton.

Tudo pronto então?

Bem, mais ou menos. A parceria foi anunciada em janeiro. O Mundial de 1997 começaria na Austrália em 9 de março. E não havia nem um carro. O que, no caso de uma equipe de Fórmula 1, é um objeto de alguma relevância.

Com o dinheiro da MasterCard pingando na área, Broadley, o dono de Lola, sabia que tinha que chutá-lo de qualquer maneira. Às pressas, ele recupera um chassi projetado para a IndyCar, ataca o saque do risível Forti Corse – que havia fechado as portas no ano anterior – para obter motores (ele leva um V8 Ford-Zetec usado), mandou pintar a carenagem nas cores do cartão de crédito e, no dia 20 de fevereiro, apresentou à imprensa o carro denominado T97/30. Depois fez um “shakedown” na pista de arrancada de Santa Pod, falso teste em Silverstone (o carro de Sospiri pegou fogo e mal pegou), arrumou tudo e colocou em um avião para a Austrália para a abertura do campeonato.

Em Melbourne, no mesmo Albert Park onde 25 anos depois Charles Leclerc venceria pela segunda vez na temporada, Lola saiu dos boxes arrastando e a melhor volta de Rosset no primeiro treino livre foi 8s6 pior que a do primeiro lugar. Sospiri está 10 segundos atrás.

Italiano Vincenzo Sospiri no comando de sua Lola em 1997 - Divulgação/Lola - Divulgação/Lola

Italiano Vincenzo Sospiri dirigindo seu Lola em 1997

Imagem: Publicidade/Lola

“Nada funcionou. A transmissão eletrônica não mudou de marcha. Até pensamos em colocar um câmbio manual”, disse o brasileiro anos depois. Na classificação, Jacques Villeneuve, então com a Williams, conquistou a pole com uma volta de 1min29s369. De acordo com a regra dos 107%, o tempo máximo para obter uma vaga no grid foi de 1min35s625. Sospiri fez sua melhor volta em 1min40s972, a 11s603 da pole. O tempo de Rosset foi ainda pior: 1min42s086, 12s717 mais lento que o canadense. Nenhum deles, é claro, desistiu.

Três semanas depois, em 30 de março, aconteceria o GP do Brasil. Ao chegar a Interlagos para o início do ano letivo, no meio da semana, Rosset encontra as caixas de Lola fechadas. Nenhum carro foi montado. O equipamento estava trancado em caixas e não havia ninguém na garagem para lhe explicar o que estava acontecendo. Sospiri ligou do hotel e pediu ao colega que guardasse o terno e o capacete.

Fui informado de que a MasterCard havia decidido cancelar patrocínios, cartões personalizados, jantares privados, jaquetas, bonés e camisetas. Eu não ia colocar um centavo a mais nessa aventura. A equipe falhou. Da apresentação do carro ao fim das atividades, passaram-se 34 dias. As dívidas na época foram estimadas em £ 6 milhões.

Naquele ano, além de Lola, outra pequena equipe entrou na categoria, o Stewart Grand Prix. Um de seus pilotos foi Rubens Barrichello. O outro, Jan Magnussen – pai de Kevin Magnussen, agora com a Haas. No final de 1999, a Ford comprou a equipe e a renomeou Jaguar a partir da temporada 2000. Em 2004, a montadora norte-americana decidiu encerrar suas atividades na F1 e colocar a equipe à venda. Foi comprado por um fabricante austríaco de bebidas energéticas. Tornou-se Red Bull.

Broke Broadley vendeu Lola em 1998 para o ex-piloto e empresário irlandês Martin Birrane. A fábrica fechou em 2012. Broadley morreu em 2017. Birrane, em 2018. Rosset fará mais uma temporada pela Tyrrell, em 1998. Sospiri nunca participou de um GP de F-1. A MasterCard continua a fabricar cartões de crédito e desde 2016 chama-se Mastercard, com “c” minúsculo.

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